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En la historia de Naruto, los ninjas se organizan de acuerdo a una estructura militar. Al igual que hay cabos o sargentons en un ejército real, en este mundo ficticio existen unos rangos con los que se califica a cada individuo de acuerdo a su nivel de habilidad. Desde que se entra a la Acadaemia ninja, se empieza claramente desde el nivel más bajo hasta (se supone) llegar a ser Jounin, Hokage o un Chuunin. Mientras más alto sea el rango ninja de cada individuo, más autoridad y accesos disponibles tendrá esa persona, como es el caso de Kakashi y compañía.
Los rangos siguen este  orden: Genin-Chuunin-Jounin-Hokage 

Es el nivel más bajo. El camino ninja de cada individuo comienza en la academia. Cualquiera puede acceder a este rango y, de hecho, en este punto ni siquiera se considera que el individuo es un ninja. Lo normal es entrar en la academia cuando se es un niño de 6 o 7 años. Salvo por Konoha, en el resto de los países ninja las academias ninja suelen ser muy estrictas y terrorificas (como en el caso de Zabuza). En esta etapa se estudia toda la teoría básica sobre los ninjas y se aprenden técnicas más sencillas, como el Bunshin o el Henge no jutsu. Si uno de los estudiantes muestra mucho talento como Itachi o Kakashi, autamaticamente son convertidos en Genins. Al llegar a los 12 años de edad da inicio el examen de graduación final.

Tras superar el examen de graduación de la academia (que suele consistir en realizar ejercicios como el Henge no Jutsu o el Bunshin no Jutsu), el individuo asciende a Gennin, adquiere su protector de frente (marcado con el símbolo de la villa a la que pertenezca) y es considerado oficialmente un ninja. Llegado a este punto, el genin se pone bajo l atutela de un jounin o ninja superior y colabora con otros dos genins. A partir de ese momento puede participar junto a su grupo  en misiones dentro de l avilla en otras villas. Las misiones se clasifican con una letra que va desde la D (para las misiones de rango más sencillo) hasta las A (de nivel más alto). incluso pueden darse misiones de nivel S ó súper S, pero son muy excepcionales. Desde el momento en que el ninja es gennin, puede presentarse voluntariamente a las pruebas para ascenso a chuunin o ninja de grado medio. Estas pruebas se celebran dos veces al año, pero no es imprescindible presentarse.



El nivel Chunnin indica que el ninja ya es independiente de si, es responsable de sus acciones y esta a la par de sus compañeros. El nivel de Chunnin no significa que sea demasiado poderoso, eso se le adjudica generalmente a los jounins. Hasta antes de que comienze Naruto Shippuden esto ha sido demostrado, pero ya en esta etapa los que antes fueron Genins ahora si son Chunnins muy poderosos. Para poder convertirse en Chunnin, los ninjas deben superar las pruebas del examen Chuunin (un examen escrito, una prueba de supervivencia y un torneo de lucha) y se gana el beneplacito del jurado. Cuando esto sucede, recibe un chaleco de campaña (equipado con bolsillos para pergaminos) y un portashuriken para la pierna, que lo acreditan como ninja por encima de los inferiores. Aunque no sucede en el cien por cien de los casos, el chuunin puede ser asignado como capitán de un escuadrón de genins. Otras tareas de los chuunin pueden ser preparar el examen de los genins, enseñarles en la escuela, actuar de jurado o cosas que tengan que ver con el lado administrativo.

En realidad, nunca se especifica exactamente lo que es necesario para ascender a jounin, aunque se supone que basta con hacer méritos propios y ganar la aprobación del Hokage. La edad a la que se llega a ser jounin suele estar en torno a los quince años, aunque depende del nivel de habilidad de cada ninja. Se conocen muy pocos ninjas que hayan pasado a Jounin antes de esa edad (el ejemplo más claro es el de kakashi). Cuando un ninja es ascendido a Jounin, toma bajo su tutela a tres genins y trabaja como capitán del grupo, por lo que todas sus ordenes han de ser obedecidas. Un jounin tiene un nivel muy alto, domina toda clase de técnicas y está en contacto directo con el Hokage. Dentro de los jounins existen algunos que están especializados en ciertas tareas, como interrogatorios o adiestramiento de ninjas inferiores. La indumentaria de casi todos es muy similar a la de los chuunin.

Para ascender a Kage se necesita que un Kage anterior se retire o muera. Además de eso, es imprescindible la aprobación del Kage al que se sucede o del Consejo de la Villa. La terminación de "kage" indica que es el ninja más poderoso de la villa, mientras que la parte inicial sirve para describir la villa de la que procede. Sólo hay kages en las Cinco Grandes Villas y se considera que el Hokage es el más poderoso de todos. Además de tener un dominio total sobre todas las artes ninja, el Kage tiene bajo su mando a todos los demás ninjas de la villa. Su obligación es gobernar con justicia para velar por ellos y el resto de las personas de la villa. Tiene que estar dispuesto a dar la vida si es necesario. También es el encargado de asignar las misiones y de capitanear el jurado en los exámenes de ascenso a chuunin. Sólo se sabe que la Villa de la Hoja ha tenido seis Hokages hasta ahora, al igual que la Villa de la Arena.  La ropa típica del Hokage incluye una bata larga (cubierta a su vez por una chaqueta larga de color blanco) y un sombrero de pico marcado con el kanji de la villa de procedencia. El color de la bata varía en función de la villa de la que se trate.

Las siglas ANBU se refieren a "Ansatsu Senjutsu Tokushu Butai", algo así como "cuerpo táctico de asesinos". Para llegar a esta categoría no importa demasiado el rango ni la edad, sino más bien demostrar un nivel por encima de la media. Los ANBU se encargan de las misiones más difíciles y han de eliminar a los criminales más peligrosos. Por ello, sus identidades son guardadas en secreto y llevan una máscara que puede recordar a diferentes tipos de animales. Además, usan una espada y llevan un chaleco corto de campaña que es de color grisáceo. Si no están en mitad de una operación pueden llevar una larga capa con capucha que cubre por completo su cuerpo. En la Villa de la Hoja gozan de cierto grado de independencia, aunque han de someterse a las órdenes del Hokage. Tiempo atrás los ANBU tuvieron una llamada "división raíz", que además de usar el anonimato, abogada por la eliminación total de sentimientos de sus miembors para que se volvieran más eficaces. Esa vertiente fue disuelta, pero se sospecha que sigue en activo desde la clandestinidad. Nunca se ha aclarado si son parte de los ANBU, pero también existen unos ninjas llamados cazadores o Oinin que se encargan de eliminar  a los ninjas que hayan huido de la villa.